Comparatif d’excursions sur la Grande Barrière depuis Cairns et Port Douglas

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Beaucoup de voyageurs se rendent à Cairns ou Port Douglas dans le but premier de découvrir la Grande Barrière de Corail. Cependant, une fois sur place ils se retrouvent noyer par les prospectus et diverses offres. Comment s’y retrouver lorsque l’on veut juste faire du snorkelling ou un peu de plongée si le budget le permet? Quelle excursion serait la plus appropriée avec des enfants? Tiens un tour en hélico, ça serait chouette aussi. Bref, vous l’avez compris, l’offre est très très vaste et ce n’est pas facile de choisir. Il y en a pour tous les goûts que vous soyez nageur, plongeur, snorkelleur ou phobique de l’eau ou des poissons.

Nous avons eu la chance de participer à plusieurs excursions à la journée au départ de Cairns et Port Douglas. Voici un petit résumé de nos expériences.

Tout d’abord, pourquoi avoir choisi ces excursions-là plutôt que d’autres? Simplement parce que toutes font partie du groupe Quicksilver. Groupe pour lequel j’ai travaillé, ce qui m’a permis d’avoir des réductions très importantes. Pourquoi payer 200$ quand on peut n’en payer que 25$?

Cairns vs. Port Douglas

Cairns est une grande ville importante qui attire beaucoup de voyageurs à petit budget. Il y a pléthore d’auberges de jeunesse disséminées dans toute la ville mais aussi des hôtels, des motels et des appart’-hôtels. Si vous voulez faire la fête ou le shopping, c’est ici que vous devez vous rendre. Les excursions sur la Grande Barrière de Corail sont bien « huilées ». On sent bien que c’est l’usine à touristes.

Port Douglas, au contraire, est une petite ville balnéaire plutôt chic à une heure de route au Nord de Cairns. La baie permet d’assister à un magnifique lever de soleil d’un côté et de l’autre c’est le coucher de soleil qui vous éblouit. La route principale est jalonnée de gros hôtels haut de gamme même si il est possible de trouver des campings et des backpackers. Contrairement à Cairns, l’ambiance est plus intime, ça sent moins l’usine. La marina est aussi plus petite. Il y a moins de monde partout.

Que vous partiez de Cairns ou de Port Douglas, le prix des excursions à la journée sera sensiblement le même. Ce n’est pas parce que vous partez de Cairns que les passagers seront tous fêtards et à Port Douglas tous huppés. Il est possible de survoler la Grande Barrière de Corail en hélicoptère au départ des deux villes.

Si vous êtes en voiture, le parking de la marina à Cairns vous reviendra à 10$ la journée, alors qu’à Port Douglas il est gratuit. Moyennant supplément, bien entendu, une navette peut vous conduire de Cairns à Port Douglas et inversement ou vous déposer devant votre hôtel. Par exemple, si vous loger à Cairns mais que votre excursion part de Port Douglas, un car vous y amènera et vous ramènera en fin de journée.

Les excursions

Pour chaque excursion depuis Cairns, il faut s’enregistrer (check in) au port (reef fleet terminal) au matin en arrivant. La plupart des départs sont à 8h30 ou 10h30 et le retour vers 16h30-17h30 selon l’excursion. La durée de navigation dépend de la situation géographique du site. Au plus le site est loin au plus le trajet en bateau est long et donc moins de temps sur place. De façon générale, le temps sur place est d’environ 4 heures.

Des gilets de sauvetage, des combinaisons en lycra (stinger-ray suit) et des combinaisons humides de 3mm (wet suit) sont disponibles parfois gratuitement parfois moyennant un supplément.

10271242_10100362096520332_5211867717417989141_oLa plongée sous-marine est chaque fois en option et à réserver une fois sur le bateau. Selon les excursions, il est possible de faire une, deux ou trois plongées sur la journée. Une plongée dure environ 45 minutes, mais n’espérez pas une rallonge jusqu’à 60 minutes. Le timing est souvent très serré. Toutefois, certaines excursions sont plus orientées plongée que d’autres. Par exemple, Silverswift s’adresse avant tout à des plongeurs certifiés ou non alors que Ocean Spirit attirera plutôt des non-plongeurs bien que la plongée soit possible. Pour chaque aventure un photographe sous-marin vous accompagne.

Pour ceux qui n’aiment pas trop avoir la tête sous l’eau, il est possible de faire un tour dans un semi-submersible ou un bateau avec fond en verre selon l’excursion choisie mais aussi de profiter de belles plages sur la Grande Barrière.

Comptez un minimum de 170$ pour une excursion à la journée et minimum 45$ pour de la plongée sous-marine avec l’équipement inclus.

N.B. gardez bien en tête que si vous faites de la plongée sous-marine, Seawalker et Scuba Doo compris, vous devez attendre 24h avant de prendre l’avion…

 

Quand vous choisissez votre excursion, comparez bien ce qui est compris et ce qui ne l’est pas, la durée sur place et le temps de trajet…

Le prix de chaque excursion comprend:

- aller-retour à Cairns ou Port Douglas

- thé et café servis au départ

- des en-cas (muffins, gâteaux, biscuits…) en arrivant (matin) et repartant (après-midi) du site

- buffet chaud et buffet froid à volonté servis à bord du bateau

- équipement snorkelling (palmes, masque, tuba)

- présentation par un biologiste marin

- plongées en supplément pour certifiés et non certifiés

 

Pour chaque excursion, pensez à emporter

- un maillot de bain, bien sûr

- de la crème solaire

- un chapeau

- une serviette de plage

- vos certifications de plongée si vous en avez

- appareil photo pour aller sous l’eau (possibilité d’en louer un sur place)

NB : toute la Grande Barrière de Corail est classée parc national. Par conséquent, il est interdit de ramasser quoi que ce soit (coquillages, corail, animaux etc.) dans l’eau ou en dehors. Il est aussi interdit de toucher ou de nourrir la faune marine.

Au départ de Cairns

Ocean Spirit

oceanspiritLe catamaran Ocean Spirit se rend à Michealmas Cay, une longue langue de sable émergée. Le site est classé parc national car des oiseaux marins protégés y nichent. Par conséquent, seule une petite partie de la plage est accessible. L’eau est limpide. Il est possible de faire du snorkelling, de la plongée sous-marine, un tour en semi-submersible, participer au nourrissage des poissons voraces ou tout simplement profiter de la plage. C’est, en quelque sorte, une magnifique plage privée. Cependant, il n’y a aucune installation sur la plage ni de parasol. Il n’est pas possible de nager autour du bateau et un petit bateau fait la navette entre le bateau et le plage.

La plongée était bien sympa mais pas exceptionnelle non plus. Nous avons beaucoup apprécié la deuxième plongée plongée sur le site « coral garden » où nous sommes tombés nez à nez avec un énorme potato cod.

Silverswift

silverswiftSilverswift est avant tout une excursion aquatique offrant plongées pour certifiés et non certifiés et snorkelling. Contrairement à Ocean Spirit, il n’y a pas de plage du tout. Le bateau fait escale sur trois sites différents pendant la journée. Seuls la plongée et le snorkelling sont possibles. Mieux vaut donc aimer avoir la tête dans l’eau car à part ça il n’y a rien d’autre à faire, à part peut-être faire bronzette sur le pont. C’est donc la sortie idéale pour les plongeurs. Silverswift possède les autorisations pour nager avec les baleines Minke si vous les croisez.

Pendant les plongées, on a vu une tortue, une pieuvre, un requin à pointe blanche, des raies, des nudibranches. Wally, un gros maori wrasse (napoléon) photogénique accompagne les plongeurs pour leur plus grand plaisir.

Green Island

greatadvGreen Island est une île corallienne vieille de plus de 6000 ans et abrite une forêt tropicale unique. Vous pouvez profiter des plages et des fonds marins et explorer l’île. Il est possible de faire en supplément de la plongée sous-marine, du snorkelling (depuis un bateau et/ou avec guide), marcher sur les fonds marins grâce à un casque (Seawalker), faire un tour dans un bateau avec fond en verre, un tour en hélicoptère, louer un canoë, faire de la planche à voile ou du parachute ascensionnel, voir le parc Marineland Melanesia montrant la faune sous-marine et Cassius, le plus grand crocodile en captivité. Il y a aussi une piscine (accès gratuit) et des petits restaurants. Il est aussi possible de séjourner sur l’île car il y a un hôtel. Bref, il y a vraiment de quoi s’occuper pour la journée quelque soit le budget.

Deux compagnies desservent Green Island: Great Adventures et Big Cat. Great Adventures offre plusieurs départs et retours pendant la journée. La traversée est d’environ 50 minutes. Il est donc possible de passer une demi-journée ou une journée complète sur place. La traversée est peu chère comparée aux autres excursions mais les activités sur place font grimper la note. Attention, le prix du billet inclut soit l’équipement de snorkelling (palmes, masque et tuba) soit le tour en bateau avec fond en verre.

C’est probablement l’excursion la mieux adaptée pour une famille avec enfants en bas âge ou pour des personnes n’aimant pas trop l’eau.

Great Adventures – Outer Reef

outerreefIl s’agit d’une plate-forme en plein milieu de nul part sur la Grande Barrière de Corail. Toutes les activités sont aquatiques. Cependant, il est possible de garder la tête au sec si on n’aime pas mettre les pieds dans l’eau. Il y a un pont pour s’allonger et bronzer au soleil. Le semi-submersible vous fera découvrir les fonds marins en restant au sec (inclus dans le prix). Ici, il est possible de faire en supplément de la plongée sous-marine, du snorkelling avec un guide, un tour en hélicoptère et du scooter sous-marin (Scuba-Doo).

Le corail y est magnifique et plutôt bien préservé. La vue depuis l’hélicoptère est spectaculaire. Wally, un autre napoléon, est aussi de la partie. En faisant du snorkelling, on a vu un requin à point blanche et des bancs de poissons perroquet entre autres.

Le bateau part de Cairns à 10h30 et fait un bref arrêt à Green Island avant de rejoindre l’Outer Reef. Il est possible de combiner Green Island et Outer Reef pour une excursion à la journée. Dans ce cas, le départ est à 8h30 ce qui laisse 2 heures pour profiter de l’île.

Au départ de Port Douglas

Wavedancer – Low Isles

wavedancerWavedancer est un catamaran qui vous conduit sur les Low Isles, des îles coralliennes à à peine 15 km de Port Douglas. Un phare domine l’île. C’est ici que les premières études scientifiques au monde ont été menées sur le corail en 1928. Cette excursion est avant tout tournée vers la détente. Il est possible d’y faire du snorkelling, un tour en bateau avec fond en verre, explorer l’île et se détendre sur la plage sous les parasols. Un petit bateau fait la navette entre le catamaran et l’île. Des tortues et des requins de récifs peuvent être facilement observés en surface depuis le Wavedancer et en snorkelling si vous avez de la chance. La plage est magnifique.

Ici le prix inclut l’équipement de snorkelling, le bateau avec fond en verre, snorkelling et visite de l’île avec un guide biologiste marin.

Cette excursion est idéale pour des familles, des couples, et des personnes n’aimant pas trop avoir la tête dans l’eau. Il semblerait aussi que la plupart des passagers n’ont pas l’habitude de l’eau et des activités marines. Bien que la plongée sous-marine soit possible, cette excursion ne semble pas la plus adaptée à cette activité. Cependant, nous n’avons pas testé car nous voulions avant tout profiter de la plage.

Excursion préférée de Nico.

Silversonic

silversonicSilversonic fonctionne exactement de la même manière que Silverswift. La seule différence est le port de départ et donc le récif découvert. Ainsi, l’excursion s’adresse à des snorkellers et plongeurs (certifiés ou non certifiés) et est donc à éviter pour ceux qui n’aiment pas l’eau. Le bateau fait arrêt sur trois sites différents du récif Agincourt (Agincourt Ribbon Reef). C’est l’excursion parfaite pour les plongeurs. Silversonic possède également les autorisation pour nager avec les baleines Minke.

En plongée nous avons vu tortues, requins de récif, nudibranches et potato cods. Les sites où nous avons plongé présente du corail de bonne qualité et très peu abîmé et foisonne de vie.

Excursion préférée d’Ali.

Voici un petit tableau comparatif résumant les différentes activités mentionnées ci-dessus.

Bateau

Récif

Départ

Temps sur place

Plage

Plongée

Snorkelling

Idéal pour qui ?

Activités

Site web

Silverswift

Flynn, Pellowe, Milln et Thetford Reefs

8h30

env. 5h

N/A

+++ ++ Plongeurs Plongée http://www.silverseries.com.au/

Ocean Spirit

Michealmas Cay

8h30

env. 4

++

+ +++ amateurs de plage et de snorkelling semi-submersible, plongée http://www.oceanspirit.com.au/

Great Adventures

Outer reef

10h30

env. 3h

N/A

+++ +++ tous semi-submersible, plongée, hélicoptère, snorkelling avec guide, Scuba-Doo http://www.greatadventures.com.au/

Green Island

Green island

8h30, 10h30, 13h00

entre 2 et 7h au choix ++ +++ tous bateau avec fond en verre, plongée, hélicoptère, Seawalker, snorkelling avec guide http://www.green-island.com.au/

Wavedancer

Low Isles

10h30

Env. 4h

+++

tous

Bateau avec fond en verre

Silversonic

Agincourt Reef

8h30

Env. 5h

N/A

+++

++

plongeur

plongée

http://www.silverseries.com.au/